Por eso la NASA planea estrellar una nave espacial contra…

Una gigantesca roca espacial -suficientemente grande para dejar una cavidad de seis millas de ancho y oscurecer el mundo con polvo en el caso de que golpeara la Tierra- fue iluminada por nuestro planeta el 29 de abril .

El artículo, llamado OR2 de 1998, tiene en todo caso un kilómetro de ancho, y teniendo en cuenta que no representaba ningún riesgo, se adentró 4.000.000 de kilómetros en nuestro planeta, lo suficientemente cerca como para ser considerado por la NASA como «posiblemente arriesgado», a la luz del hecho de que seguirá acercándose a la Tierra más tarde, cuando los dos artículos den la vuelta al sol.

«Es sólo una increíble y enorme roca espacial», dice Amy Mainzer de la Universidad de Arizona, una de las investigadoras impulsoras del planeta en el reconocimiento de la roca espacial y la resistencia planetaria. Es más pequeña que la cosa que se sospecha que causó la eliminación de los dinosaurios, sin embargo, es efectivamente apta para causar un gran daño.

Una roca espacial que pasa generalmente cerca de la Tierra es más típica de lo que mucha gente cree. Consistentemente, muchas rocas espaciales que son lo suficientemente grandes como para causar una demolición local para ir dentro de 5.000.000 de millas de la Tierra – el límite para las rocas espaciales posiblemente peligrosas. En general, un par de sacudidas espaciales lo suficientemente grandes como para afectar destructivamente a una masa de tierra cada año.

Es muy probable que la Tierra se enfrente a una roca espacial lo suficientemente enorme como para destruir una ciudad, o más horrible, tarde o temprano en su futuro.

Por si acaso la gente todavía está por aquí cuando llegue ese día, es razonable tener un arreglo para asegurar el planeta. Esa es la razón por la que la NASA está propulsando un transbordador dentro de un año para liderar la prueba primaria de un prometedor sistema para detener una asombrosa roca espacial: Golpearlo mientras aún está lo suficientemente lejos para acercarse y cambiar su curso.

La prueba de redireccionamiento de asteroides dobles (DART) golpeará un cohete en la pequeña de dos rocas espaciales que giran entre sí. Cualquier ajuste en el círculo del pequeño objeto será cualquier cosa menos difícil de cuantificar desde la Tierra y dará un buen indicador de si ha sido efectivamente desviado.

«Es un tiempo de energía», dice Ed Lu, un resignado explorador espacial de la NASA y creador de la Fundación B612, una organización sin fines de lucro dedicada a la localización y evasión de la roca espacial. «Creo que el DART será una exposición colosal».

El paso inicial para detener una increíble roca espacial es descubrirla. Hay realmente un gran número de rocas espaciales ahí fuera, y tenemos que aislar las que deberíamos vigilar más de cerca y mostrarlas después de algún tiempo, dice Lindley Johnson, oficial de protección planetaria de la NASA. Hasta ahora, dice, hay 2.078 rocas espaciales posiblemente riesgosas en el inventario.

Con una velocidad de casi 20.000 millas y 60 minutos, el OR2 de 1998 se adentró en 4.000.000 millas de nuestro planeta hace una semana, o alrededor de varias veces más lejos que la Luna. Aunque esta separación no es motivo de preocupación, el OR2 de 1998 está procediendo en su círculo de 3,7 años alrededor del sol, vagando en el cinturón de roca espacial más allá de Marte y volviendo al interior del círculo de la Tierra con cada vuelta. En su próximo camino para tratar con nuestro planeta en 2078, estará mucho más cerca, girando dentro de alrededor de un millón de millas de la Tierra. Después de un par de cientos de años, los observadores de estrellas no pueden determinar con precisión dónde estará el OR2 de 1998.

La NASA ordena que cualquier cosa de más de 140 metros de ancho que entre a 5.000.000 de millas de la Tierra como una roca espacial posiblemente peligrosa. 5.000.000 de millas se origina por la cantidad de círculos que pueden cambiar después de algún tiempo, y una pizca de borde se pone en ella, obviamente, para estar seguros de que atrapamos lo que sea que pueda ser un peligro de efecto potencial, más adelante, dice Johnson.

En sólo siete años, otra gigantesca roca espacial llamada 1990 MU, de casi dos millas de ancho, entrará en 3.000.000 de millas de la Tierra.

Preferiríamos no ser golpeados por algo tan grande, dice Johnson. Nuestra tarea más significativa es descubrirlos y obtener un inventario más completo de todo lo que hay ahí fuera, para que no nos sorprenda.

En 1998, el Congreso de los Estados Unidos guió a la NASA para distinguir y describir en cualquier caso el 90 por ciento de las rocas espaciales posiblemente inseguras de un kilómetro de diámetro o más. Después de siete años, la organización espacial fue coordinada para descubrir el 90 por ciento de las rocas espaciales cercanas que tienen 500 pies de ancho o más.

Las grandes rocas espaciales, incluyendo el OR2 de 1998 y la MU de 1990, podrían demoler la vida sobre el planeta en la remota posibilidad de que choquen. Se evalúa que las rocas espaciales de un kilómetro o más provocarían la demolición de todo el continente, y el residuo infundido en el medio ambiente causaría un enfriamiento extraordinario y la posibilidad de que el mundo produzca decepciones por un par de años, dice Jay Melosh, un geofísico de la Universidad de Purdue.

Hemos encontrado cerca de 900 de estos artículos más grandes o el 95 por ciento de la población evaluada. Ninguno es ni remotamente propenso a golpear el planeta en los siguientes siglos. En cualquier caso, de la pequeña reunión, que podría incluso ahora aniquilar las comunidades urbanas, acabamos de identificar alrededor del 30 por ciento de los 25.000 artículos evaluados, como se indica en un informe del Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología.

«Estos pequeños, los tamaños submundiales que están equipados para causar problemas territoriales, a pesar de todo tenemos mucho trabajo por hacer», dice Mainzer. «Escudriñar estas oscuras rocas contra la oscuridad de la habitación… es sólo un asunto difícil».

De hecho, incluso las rocas espaciales de menos de 500 pies de ancho pueden ser increíblemente arriesgadas. Unos pocos meteoros detonan en el cielo con la calidad de las bombas atómicas, por ejemplo, una que estalló sobre Chelyabinsk, Rusia, en 2013. Con sólo 66 pies de ancho, este meteorito bola de fuego causó una impresionante ola que golpeó la ciudad, rompiendo los cristales y provocando alrededor de 1.500 heridas. Nadie lo vio venir.

En cuanto a evitar que una roca espacial se estrelle contra la Tierra, el tiempo de aviso es la situación. Con años o incluso mucho tiempo para prepararse, la gente podría empujar incluso las rocas espaciales más grandes fuera de la base.

El DART crucial de la NASA, que se enviará en julio de 2021, probará una técnica al empujar un cohete de media tonelada hacia la roca espacial. En octubre de 2022, a unos 7.000.000 de millas de la Tierra, el cohete del tamaño de un frigorífico se moverá hacia una roca espacial de media milla de ancho llamada Didymos, que está rodeada por una luna de 500 pies de ancho.

«Didymoon», como se llama amorosamente al pequeño cuerpo, es el objetivo del DART. Generalmente es el tamaño de las rocas espaciales lo que puede devastar las zonas urbanas. Los telescopios terrestres tendrán la opción de identificar los cambios en la longitud de su círculo alrededor de la roca espacial más grande para medir los impactos del efecto.

«En la remota posibilidad de que definitivamente no fuera un doble, sería esencialmente difícil de cuantificar con alta precisión», dice Megan Bruck Syal del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, que utiliza una mezcla de pruebas de laboratorio y supercomputadoras para mostrar los impactos de la roca espacial. «Esta es una notable oportunidad para probar la adecuación de la innovación del impactador dinámico en una genuina roca espacial.»

En cuestión de segundos antes de que DART se estrelle contra Didymoon a unos 14.700 kilómetros y 60 minutos, el transbordador descargará una cámara del tamaño de una caja de zapatos fabricada por la Agencia Espacial Italiana. La cámara se verá cuando el transbordador se estrelle contra Didymoon, tomando fotos de la lluvia de restos y desechos y tal vez incluso de la fosa posterior. Johnson dice que espera que el choque pueda disminuir el círculo de 12 horas de la luna hasta en siete minutos, a pesar de que el grupo considerará el logro crucial si ese cambio es en cualquier caso de 70 segundos.

Al cambiar el círculo de la luna, no cambiamos el círculo de [Didymos], dice Johnson. Didymos es una roca espacial posiblemente peligrosa, por lo que preferiríamos no influir en su círculo. Preferiríamos no empujarlo inadvertidamente a un rumbo equivocado.

Otro cohete llamado Hera, trabajado por la Agencia Espacial Europea (ESA), aparecerá en las dos rocas espaciales en 2026 para tomar una estimación punto por punto del resultado del efecto, al igual que los avances de la ruta de autogestión de prueba.

Aunque el procedimiento del «impactador motor» es seguramente conocido, varios factores controlan si el efecto redirigiría efectivamente una roca espacial, dice Syal. La creación, calidad y estructura del cuerpo objetivo, la cantidad de material que se lanza al exterior por el efecto y el borde por el que entra el cohete son variables excepcionalmente significativas.

Los impactadores motores pueden desviar efectivamente una roca espacial tan poco como Didymoon, sin embargo, ¿no debería decirse algo sobre el OR2 de 1998? En el caso de que algo tan grande se estrellara con la Tierra, necesitaríamos una metodología mayor, dice Lu, por ejemplo, hacer explotar una bomba atómica cerca de la roca espacial para desintegrar alguna porción de su superficie y empujarla fuera de su trayectoria. Una explosión atómica en la superficie de la roca espacial en sí misma podría hacer que una escopeta impacte en pedazos a pesar de que todo se dirige a la Tierra.

Mainzer, que está impulsando un impulso para despachar un telescopio espacial comprometido con la búsqueda de rocas espaciales riesgosas, dice que la técnica de redireccionamiento más ideal depende tanto del artículo que se aproxima como del tiempo que tenemos antes de la oscilación. Para reconocer lo que funcionará, tenemos que ensayar.

«Vemos esto con el cambio ambiental, esta pandemia, incluso este asunto [de la defensa planetaria] – una cantidad limitada de planificación tiene un efecto importante», dice Mainzer.

Deja un comentario