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A medida que descubrimos cada vez más exoplanetas en la Vía Láctea, que ahora se cuentan por miles, los observadores de estrellas están encontrando algunos objetos extraños que no existen en el Sistema Solar. Una de estas maravillas son los anormalmente velludos planetas «super-puff» – el tamaño de los monstruos gaseosos, sin embargo, mucho menos enormes.

Precisamente cómo pueden existir estos planetas ha sido un enigma para los expertos espaciales. En casos extraordinarios, un mundo súper-explotador puede estar por debajo del 1% de la masa de un mamut gaseoso de tamaño comparativo. Actualmente los científicos han hecho las cuentas y han pensado en otra aclaración: ¿Qué pasa si son planetas pequeños con anillos de monstruos?

Esto podría comprender una parte de las partes más inusuales de los planetas súper-puff, así como ayudarnos a descubrir un elemento que hasta ahora ha demostrado ser sutil en los exoplanetas: los anillos planetarios.

«En un nivel fundamental, los anillos deben ser perceptibles a partir de cambios fotométricos o espectroscópicos definidos en los viajes. El problema es que esas señales no son pretenciosas y son difíciles de reconocer en los datos de flujo y reflujo», escribieron los especialistas en su trabajo.

«Todavía hay mucho que no pensamos en los anillos de los exoplanetas».

Los exoplanetas súper-explotados se identifican utilizando la estrategia de viaje. Este es el lugar que un telescopio considera una estrella después de algún tiempo, buscando las caídas normales en la luz de la estrella. En el caso de que las caídas ocurran a una profundidad similar y en el mismo tiempo entre todos, eso puede ser inducido como un exoplaneta.

La medida de la luz que sumerge a la estrella podría entonces ser utilizada para determinar el tamaño físico de dicho exoplaneta. Se puede utilizar una técnica más para calcular la masa del exoplaneta: cuando los planetas giran alrededor de sus estrellas, aplican su propio impacto gravitatorio, haciendo que el sol se retuerza marginalmente. El peso de la Tierra dicta la medida de este retorcimiento.

A causa de las súper-puffs, las zambullidas de viaje devuelven un tamaño excesivamente enorme contrastado con la masa derivada de la torcedura de la estrella. Eso hizo que los cosmólogos, Anthony Piro del Instituto Carnegie, para la Ciencia y Shreyas Vissapragada de Caltech pensaran en qué demonios estaba pasando.

Para empezar, comenzaron a considerar qué tipo de artículos podrían tener un tamaño tan grande, pero un grosor tan bajo. Este pensamiento los llevó a pensar en los anillos planetarios.

«Empezamos a pensar, considerar la posibilidad de que estos planetas no sean vaporosos como el algodón de azúcar en absoluto», dijo Piro. «Imaginen un escenario donde los súper-huevos parecen ser tan enormes porque los anillos los rodean.

Cuatro planetas del Sistema Solar tienen anillos: Júpiter, Saturno, Neptuno y Urano. Solo los de Saturno, sea como sea, son enormes, gruesos y llamativos.

Dado que un número tan grande de planetas del Sistema Solar tiene anillos, tiene sentido que numerosos exoplanetas también lo tengan. Sin embargo, normalmente echamos un vistazo a estos objetos desde algunos años luz de distancia, y la mayoría de las veces, no podemos ver los planetas directamente. Así que identificar los anillos parece ser algo inconcebible. O entonces otra vez… ¿cierto?

«Empezamos a reflexionar, si de alguna manera lograron mirarnos desde un mundo lejano, ¿percibirían a Saturno como un planeta anillado, o tendría todas las características de ser un planeta hinchado para un experto en el espacio exterior?» Vissapragada dijo.

Para la etapa posterior, fueron a la exhibición, para tener sentido si los anillos podían aclarar el tamaño de los planetas súper-explotados conocidos. La respuesta apropiada era correcta para algunos de ellos. Sea como fuere, no todos.

«Estos planetas girarán en general en proximidad a sus estrellas anfitrionas, lo que implica que los anillos tendrían que ser ásperos, en lugar de helados», dijo Piro. «En cualquier caso, los radios de los anillos ásperos deben ser tan grandes, excepto si la piedra es permeable, por lo que pocos de cada extraña súper-huevos encajarían en estos imperativos».

También hubo algunas advertencias diferentes. El planeta tendría que ser nivelado a una forma cada vez más ovalada para evitar que los anillos se distorsionen; Saturno es el planeta más enderezado del Sistema Solar como resultado de su rápida velocidad de revolución. Los exoplanetas que están empaquetados en forma de marea hacia su estrella – lo que significa que su pivote tiene un período similar al de su círculo – podrían estar girando también gradualmente para hacer esta forma.

Dadas estas limitaciones, tres exoplanetas, específicamente, fueron considerados como un contendiente aceptable para tener anillos. El Kepler 87c y el Kepler 117c son ambos más grandes que Neptuno, pero con masas, sólo 6,4 y 7,5 veces mayores que las de la Tierra, por separado, lo que los hace excepcionalmente bajos en espesor, con seguridad.

El tercero, HIP 41378f, fue reportado cuando Piro y Vissapragada estaban completando su copia original – y lo descubrieron «particularmente energizante» con respecto a sus descubrimientos, dado lo perfectamente que cumple con cada una de sus limitaciones. El documento que informaba sobre el desarrollo incluso hacía referencia a los anillos como un método potencial para aclarar las propiedades peculiares del exoplaneta.

Nuestros instrumentos modernos no son tan inusuales como para intentar buscar anillos. Sin embargo, el grupo acepta el Telescopio Espacial James Webb, porque el envío dentro de un año estará listo para la empresa. Confían en que las percepciones básicas ayudarán progresivamente a resolver el rompecabezas de algunos súper-objetos… …y por último, nos descubrirán en detalle los hermosos anillos de los exoplanetas.

«La afirmación de la cercanía de los anillos ásperos a veces no sería exclusivamente una nueva revelación asombrosa, sino que además daría datos significativos acerca de estos planetas», escribieron en su documento.

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